L’expérience des grands rendez-vous a fait la différence pour Simona Halep, lauréate dimanche à Toronto du 9e tournoi WTA 1000 de sa carrière, en maîtrisant 6-3, 2-6, 6-3 la puissante Brésilienne Beatriz Haddad Maia, néophyte à ce stade d’un tournoi de cette catégorie.

A deux semaines de l’US Open (29 août – 11 septembre), où son meilleur parcours s’est arrêté en demi-finale en 2015, la Roumaine (15e mondiale) confirme son bel été, marqué par une demi-finale à Wimbledon. Et plus globalement son retour en forme, un an après être sortie du Top 10 en raison d’une série de blessures à une épaule et une cuisse.

Top 10 que l’ancienne N.1 mondiale (en 2017), sacrée à Roland-Garros (2018) et Wimbledon (2019), va réintégrer avant Flushing Meadows, avec ce 24e titre au palmarès.

" Quand j’ai commencé la saison, je n’étais pas très confiante, mais je m’étais fixé comme objectif d’y revenir à la fin de l’année – et m’y voilà. C’est un moment très spécial. Je vais en profiter. Je vais m’accorder du crédit. Je rêve simplement d’en avoir plus ", a-t-elle réagi.

Déjà deux fois lauréate de l’Open du Canada, en 2016 et 2018 (éditions alors jouées à Montréal), Halep avait à son actif la force de l’habitude pour sa 18e finale d’un WTA 1000, face à une adversaire qui découvrait ce contexte particulier qu’aucune autre Brésilienne avant elle n’avait d’ailleurs connu.

L’effet Muratoglou

Il y avait néanmoins de quoi se méfier face à la 24e mondiale, dont la force guerrière a notamment eu raison de la Polonaise N.1 mondiale Iga Swiatek en 8e.

Pour leur quatrième confrontation, la Roumaine, menant jusque-là deux victoires à une, a démarré piano, sanctionnée par pas moins de 5 doubles-fautes sur son premier jeu de service et subissant les agressions au fond de court d’une adversaire alors nullement intimidée par l’enjeu.

Mais elle a vite inversé la situation, en retrouvant de la justesse et en variant les coups, tant et si bien qu’elle a fait déjouer Haddad Maia, pour remporter six jeux d’affilée.

Au second set, la gauchère de Sao Paulo a redoublé d’agressivité dans les échanges, s’emparant du service de son adversaire à deux reprises, pour s’échapper 4-0 et logiquement égaliser.

Halep a repris l’ascendant dans la troisième manche en breakant d’entrée, mais Haddad Maia a su recoller à 2-1 sur sa quatrième occasion. Un court répit pour la Brésilienne, à nouveau piégée sur son engagement, la défense en béton de Halep faisant ensuite le reste.

Ce retour en forme, Halep l’a notamment attribué au travail effectué avec son nouveau coach, le Français Patrick Muratoglou, et au contexte revigorant de l’académie de ce dernier à Sophia Antipolis (Alpes-Maritimes).

" Erreur humaine "

" C’est Patrick qui m’a redonné cette bonne énergie, mais aussi l’atmosphère de l’Académie. Voir tous ces jeunes se battre chaque jour pour réaliser leurs rêves, ça m’a regonflée. Je sens que je peux encore le faire. C’est pourquoi je continue à travailler dur chaque jour  ", expliquait cette semaine la joueuse de 30 ans.

De l’énergie, Beatriz Haddad Maia n’en manque pas. A 26 ans, l’avenir semble enfin lui appartenir, elle qui connaît une émergence aussi soudaine que tardive sur le circuit, puisqu’elle a remporté cette saison les trois premiers tournois de sa carrière, à Saint-Malo, Nottingham et Birmingham.

" Simona l’a méritée, elle a mieux joué que moi. Elle a été plus courageuse. Parfois, nous apprenons – aujourd’hui, c’est un jour pour apprendre ", a-t-elle convenu après ce revers voué à renforcer son expérience, au mitan d’une carrière longtemps semée d’embuches.

Outre des blessures sérieuses à une épaule et aux vertèbres, elle a subi un contrôle antidopage positif aux anabolisants en 2019, qui lui a valu dix mois de suspension, bien que ses avocats ont prouvé qu’il s’agissait d’une " erreur humaine " de la pharmacie qui lui fournissait des compléments alimentaires.

Elle connaît à présent de beaux lendemains, avec la possibilité de faire mieux encore, sur une scène autrement plus grande, à Flushing Meadows, à la fin du mois.

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